Niveles tróficos

Conjunto de especies que conviven en un ecosistema y se alimentan de la misma manera.

¿Qué es un nivel trófico ?

Un nivel trófico es un conjunto de especies que conviven en un ecosistema y se alimentan de la misma manera.

Cada eslabón de una cadena trófica corresponde a un nivel diferente y pueden organizarse jerárquicamente. Esto se ve claramente en una pirámide trófica (también llamada pirámide ecológica) que es una representación gráfica de los niveles tróficos de un ecosistema.

La base de las pirámides tróficas está ocupada por los seres vivos que elaboran su propio alimento, es decir, los productores. Por encima se encuentran los herbívoros o consumidores primarios. Y por arriba de ellos están los carnívoros, ya sean consumidores secundarios, terciarios o cuaternarios.

La materia y la energía fluyen desde el primer nivel trófico hasta el último a través del alimento. Pero de un nivel trófico al otro se pierde mucha energía por la respiración y la descomposición, entre otros factores. Por este motivo, un ambiente no puede sostener más de cuatro o cinco niveles tróficos.

Niveles tróficos

De manera general, se reconocen tres niveles tróficos principales: productores, consumidores y descomponedores. A su vez, estos pueden subdividirse según la relación que se establece entre el organismo y su alimento.

Productores

Dentro del grupo de los productores se incluyen todos los seres vivos que elaboran su propia materia orgánica (alimento). Estos organismos se denominan autótrofos y ocupan el primer nivel trófico.

Las plantas, las algas y las cianobacterias son fotoautótrofos porque usan la energía proveniente del sol para fabricar su alimento. Por medio de la fotosíntesis elaboran sus azúcares a partir de agua y dióxido de carbono.

Por otra parte hay bacterias que usan la energía proveniente de determinadas reacciones químicas, por lo que se denominan quimioautótrofas.

Los organismos productores son muy importantes porque transforman sustancias inorgánicas en materia orgánica y esta puede ser incorporada por los organismos heterótrofos.

Consumidores

Dentro del grupo de los consumidores se incluyen todos los seres vivos que no elaboran su propia materia orgánica. Por lo tanto, deben incorporarla por medio de otros seres vivos. Estos organismos se denominan heterótrofos:

  • Los herbívoros se consideran consumidores primarios y ocupan el segundo nivel trófico. Dentro de este grupo están todos los seres vivos que comen organismos productores. Son ejemplos los crustáceos y peces que comen algas, los insectos que comen néctar y los rumiantes que comen pastos.
  • Los carnívoros que se alimentan de organismos herbívoros se consideran consumidores secundarios y ocupan el tercer nivel trófico. Acá también se incluyen algunos organismos omnívoros. Son ejemplos los anfibios que cazan insectos, las aves que cazan ardillas y los pumas que cazan llamas.
  • También existen carnívoros, generalmente de mayor tamaño, que se alimentan de los consumidores secundarios. Estos se consideran consumidores terciarios y ocupan el cuarto nivel trófico. Son ejemplos los zorros que cazan reptiles, las ballenas que comen pingüinos y las águilas que cazan serpientes.

En algunos ecosistemas se puede presentar algún ser vivo que ocupe el lugar de consumidor cuaternario. Aunque esto no es algo común, porque en general, deberían ingerir mucho alimento para incorporar la energía que su cuerpo necesita.

En los ambientes marinos, por ejemplo, las algas ocupan el primer nivel trófico. En el segundo nivel hay pequeños organismos llamados zooplancton, que son el alimento de pequeños peces (tercer nivel). A su vez, hay peces de mayor tamaño (cuarto nivel) que se alimentan de los más pequeños, y tiburones o ballenas que son consumidores finales y ocupan el quinto nivel.

Descomponedores

Dentro del grupo de los descomponedores se incluyen todos los seres vivos que se alimentan de la materia orgánica en descomposición. Por ejemplo, hay hongos que descomponen la hojarasca, insectos que descomponen los excrementos y bacterias que descomponen los animales muertos.

No se los suele incluir en las cadenas ni pirámides tróficas porque es difícil asignarles un nivel jerárquico. Es decir, no están por debajo del primer nivel trófico ni por encima del último. Esto es porque los organismos de todos los niveles tróficos aportan materia orgánica en descomposición.

Los descomponedores se alimentan de toda esta materia orgánica en descomposición y en el proceso, la transforman en compuestos sencillos. Finalmente, estos pueden ser absorbidos por los organismos productores y aprovechados nuevamente.

De esta manera, los descomponedores también cumplen un rol clave en los ecosistemas porque reciclan la materia.

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Niveles tróficos. Recuperado de Enciclopedia de Biología (https://enciclopediadebiologia.com/niveles-troficos/).