Cadena trófica

Representación sencilla de las relaciones alimentarias que hay entre las especies que conforman un ecosistema.

¿Qué es una cadena trófica?

Una cadena trófica, también conocida como cadena alimentaria, es una representación sencilla de las relaciones alimentarias que hay entre las especies que conforman un ecosistema.

Los seres vivos necesitan nutrirse para poder sobrevivir. Sin embargo, la manera en la que los organismos adquieren la materia y energía necesaria para llevar a cabo sus funciones vitales varía. Los organismos autótrofos producen su propio alimento y los heterótrofos se alimentan de otros seres vivos. A su vez, no todos los heterótrofos son iguales: los herbívoros se alimentan de algas o plantas y los carnívoros, de animales.

Existe una relación alimentaria entre dos organismos cuando uno de ellos es consumido por el otro. A su vez, ese organismo consumidor puede ser comido por otro ser vivo. De esta manera se establece una conexión entre varios eslabones y se forma una cadena trófica.

Si un eslabón se extinguiese, afectaría al resto de los eslabones de la cadena. Aquellos que están «por encima» se quedarían sin alimento y aquellos que están «por debajo» se liberarían de su depredador, por lo que su población crecería.

No obstante, esto no ocurre de manera tan directa en la naturaleza porque las cadenas se interrelacionan y forman una red trófica. Así, una misma especie participa en varias cadenas tróficas, por lo cual no posee un único alimento y puede ser comida por más de un tipo de depredador. Esto permite que los ecosistemas sean más estables.

Características de la cadena trófica

Las principales características de las cadenas tróficas son:

  • Por lo general, suelen tener tres o cuatro eslabones.
  • El primer eslabón está ocupado por un organismo autótrofo.
  • El segundo eslabón está ocupado por un organismo herbívoro.
  • Los últimos eslabones están ocupados por organismos heterótrofos carnívoros.
  • Al organismo del último eslabón se lo suele llamar predador tope o consumidor final porque no tiene ningún otro animal que lo coma.
  • Los organismos descomponedores no se encuentran representados en las cadenas tróficas.
  • Los eslabones están representados por flechas. El sentido de la flecha va desde el organismo que es comido hacia el que lo come. Es decir, indica hacia dónde fluye la materia y energía.

Los niveles tróficos

Los seres vivos de una comunidad se clasifican en distintos niveles tróficos. Estos niveles agrupan a las especies que tienen un mismo comportamiento en relación con la alimentación. En una cadena trófica, cada eslabón corresponde a un nivel trófico diferente.

Productores

Constituyen el primer nivel trófico y están compuestos por organismos autótrofos, es decir, aquellos que producen su propio alimento. Estos son seres vivos tales como las algas, las plantas y algunas bacterias.

Logran producir su propio alimento a partir de sustancias inorgánicas que absorben del ambiente y una fuente de energía que suele ser el sol.

Consumidores

Compuesto por los seres vivos heterótrofos que consumen otros organismos para obtener la materia y energía que necesitan. Según qué organismo constituye su alimento, los consumidores se clasifican en:

  • Primarios: este nivel está conformado por los herbívoros, es decir, aquellos seres vivos que se alimentan de productores. Constituyen el segundo nivel trófico. Un ejemplo es el koala, que se alimenta de hojas de eucalipto.
  • Secundarios: este nivel está compuesto por algunos carnívoros. Son aquellos seres vivos que se alimentan de herbívoros. Constituyen el tercer nivel trófico. Un ejemplo son las leonas, que cazan gacelas, cebras y jirafas.
  • Terciarios: son aquellos seres vivos carnívoros que se alimentan de otros carnívoros de menor tamaño. Constituyen el cuarto nivel trófico, que no siempre está presente en las cadenas tróficas. No obstante, en otras cadenas también pueden haber consumidores cuaternarios que predan a los terciarios. Por ejemplo, la orca que se alimenta de lobos marinos.

Descomponedores

Este nivel está formado por los seres vivos que se alimentan de la materia orgánica en descomposición (restos de seres vivos y excrementos).

Generalmente no se representan en las cadenas tróficas porque cada eslabón aporta materia orgánica en descomposición que sirve de alimento para los descomponedores. Por ejemplo los hongos, las lombrices, las moscas y algunas bacterias.

Tipos de cadenas tróficas

En los ecosistemas existen diversas cadenas tróficas, que a su vez se interrelacionan. A grandes rasgos se pueden reconocer cadenas tróficas terrestres y acuáticas.

Terrestres

Las cadenas tróficas terrestres son aquellas que involucran organismos aeroterrestres. Por lo general, el primer nivel trófico está ocupado por las plantas. Por este motivo hay más cadenas tróficas en ecosistemas con abundancia de especies vegetales, como una selva, que en otros con menos vegetación.

Acuáticas

Las cadenas tróficas acuáticas son aquellas que involucran organismos acuáticos. Estos pueden habitar ecosistemas acuáticos de agua dulce (ríos, pantanos, lagunas, etc.) o salada (océanos, marismas, etc.). Por lo general, el primer nivel trófico está ocupado por las algas y, en menor medida, por plantas acuáticas.

Constantemente, las cadenas tróficas acuáticas y terrestres se relacionan. Por ejemplo cuando una nutria caza un pez, o cuando un tiburón se come un ave. Esto hace posible que el alimento (materia y energía) fluya entre los distintos ambientes.

Ejemplos de cadenas tróficas

En la naturaleza se pueden encontrar miles de cadenas tróficas, algunas de mayor longitud y otras con menos eslabones. A continuación se presentan algunos ejemplos.

Cadena trófica de una laguna

  • Productores: algas que forman parte del fitoplancton.
  • Consumidores primarios: pequeños crustáceos que comen algas.
  • Consumidores secundarios: peces que consumen pequeños crustáceos.
  • Consumidores terciarios: peces carnívoros que predan a peces de menor tamaño.
  • Consumidores cuaternarios: aves zancudas que cazan a los peces carnívoros.

Cadena trófica de una pradera

  • Productores: pastos tiernos que crecen en la pradera.
  • Consumidores primarios: venados que pastan en la pradera.
  • Consumidores secundarios: felinos como el puma que cazan venados.

Cadena trófica de un bosque

  • Productores: árboles que producen semillas.
  • Consumidores primarios: roedores que se alimentan de las semillas.
  • Consumidores secundarios: serpientes que cazan roedores.
  • Consumidores terciarios: jabalíes que predan a las serpientes.
Citar contenido:
Cadena trófica. Recuperado de Enciclopedia de Biología (https://enciclopediadebiologia.com/cadena-trofica/).